推遲兩年後NASA終於准備發射ICON衛星 以更好地了解太空天氣

據外媒報道,美國宇航局(NASA)原定於周三晚上從佛羅里達發射一顆期待已久的衛星,該衛星旨在幫助科學家更好地預測地球上空的太空天氣事件。但是要進入太空,發射這顆衛星的火箭不會像大多數其他火箭那樣從地面起飛。取而代之的是,它將從一架巨型飛機的機翼下方發射。

不過由於火箭發射區的惡劣天氣,NASA推遲了ICON的發射。NASA將於當地時間周四晚上9點30分再次嘗試。

推遲兩年後NASA終於准備發射ICON衛星 以更好地了解太空天氣

該任務被命名為電離層連接探測器(ICON),原定於2017年夏天發射。但是,由於PegASUS號火箭的技術問題,該發射被迫推遲了近兩年。現在,運行Pegasus系統的諾斯羅普·格魯曼公司(Northrop Grumman)表示,在對火箭進行一些修改並執行各種資格測試後,火箭即可開始飛行。

如果ICON能在本周成功發射,科學家們特別渴望衛星會告訴我們有關地球神秘的電離層的信息。電離層是地球大氣層中的一大部分,從離地面約50公里開始一直伸展到約1000公里高度的地球高層大氣空域。我們行星的這部分大氣與空間邊界重疊,是造成所謂的空間天氣的原因。在這里,來自太陽的帶電粒子與我們大氣中的粒子相互作用,使它們帶電並產生諸如極光和地磁風暴之類的奇怪現象。

但是,挑戰在於科學家很難預測電離層的行為。加州大學伯克利分校ICON首席研究員Thomas Immel告訴The Verge: 「我們對電離層的了解是,它實際上從一天到第二天都會發生很大變化。另外我們知道的是,這些變化很難預測。」

推遲兩年後NASA終於准備發射ICON衛星 以更好地了解太空天氣

這是一個問題,因為太空天氣事件可能會對地球上的電子設備和系統產生非常實際的影響。各種衛星飛越電離層,還有國際空間站上的宇航員。GPS信號也穿過該區域。電離層中的干擾會破壞這些信號和設備,甚至會破壞下面表面的電網。

幫助預測太空天氣的一種方法是對太陽成像並了解其活動,而NASA正在執行帕克太陽探測器等各種任務。但是現在,仍然很難知道大氣將如何響應太陽事件。這使得很難計劃風暴和其他奇怪的太空天氣行為。Immel說道:「如果不知道明天的天氣,您會多麼糟糕地計劃您的日子,您會感到驚訝,這是電離層的情況。」

為了更好地了解這個神秘的太空區域,ICON任務小組正在將衛星直接發射到太空中。根據Immel的說法,該探測器將要到達大約360英里(約580公里)的高度,正好在這個大氣層的最高點之上,該高度大約為120至200英里。

ICON配備了各種儀器,旨在更全面地了解電離層的功能。衛星將測量該區域內粒子和等離子體的溫度和風,並且探測器還將測量大氣密度以及所有存在的化學物質。它甚至可以指示電離層如何在太空中運動。所有這些測量都可以用來對電離層在任何給定時間的行為進行更好的建模。Immel表示:「我們希望能夠向建模者和理論家告知需要進行哪些測量,以便對未來的電離層做出更好的預測。」

推遲兩年後NASA終於准備發射ICON衛星 以更好地了解太空天氣

在太空中,ICON將與另一個名為GOLD的任務協同工作,該任務於2018年1月發射。GOLD實際上是一種附着在商業衛星上的NASA儀器,該衛星位於地球表面上方22,000英里處。GOLD一直在從上方收集電離層的數據。這兩個任務一起將提供來自不同位置的關於大氣的非常不同的信息。

Immel在發射前的新聞發布會上說道:「我們正在像對待颶風一樣對待太空天氣。 GOES衛星在哪里提供大范圍的成像,我們實際上是將飛機飛入颶風中以對其進行采樣並獲得更多信息。這就是ICON和GOLD能夠結合起來用於太空天氣的原因。」

ICON本應更早地與GOLD同步,因為它最初定於2017年發射。第一次推遲發射由於擔心Pegasus號火箭的某些部分在任務期間可能無法正確分離而推遲了發射,而第二次發射是在火箭控制裝置中檢測到一些意外噪音後推遲的。然後團隊定於2018年10月再次發射,但是噪音問題再次出現。

從那時起,諾斯羅普·格魯曼發現了造成噪音問題的多種原因,並更換了一些電子設備和硬件以糾正該問題。「我很抱歉在過去的11個月中耽誤了你們,」肯尼迪航天中心NASA發射服務計劃的高級發射主任Omar Baez在發射前的新聞發布會上說。「但是我們希望在這枚火箭上取得成功。」

在等待期間,ICON團隊會定期檢查ICON,以確保其仍按預期運行。工程師將確保其所有基本功能均按預期工作。Immel表示:「對於一項偉大使命的前景,我們感到非常高興。」

來源:cnBeta