NASA小行星探測器Osiris-Rex已獲得Bennu樣本 准備將其送回地球

美國宇航局(NASA)的小行星探測器Osiris-Rex上周完成了其任務的一個關鍵部分,成功地從具有潛在危險性的太空岩石Bennu的表面捕獲了岩石。樣品非常豐富,它開始泄漏到太空中,促使任務團隊在周四報告早期收集樣本機動是成功的。

NASA小行星探測器Osiris-Rex已獲得Bennu樣本 准備將其送回地球

該探測器行駛了2億多英里,歷時4年,短暫地在Bennu上登陸,用壓縮氣體對其進行了爆破,並收集了其表面的碎片。10月21日,NASA分享了這次大膽行動的第一批圖像,揭示了岩石和機器人之間微妙而又爆炸的時刻。

當航天器的機器人取樣臂(被命名為Touch-And-Go樣品採集機制,或Tagsam)觸及Bennu時,它進行了相當於宇宙「扒竊」的動作。 任務規劃者預計,機械臂與小行星的總接觸時間將少於16秒。當初步數據公布後,顯示接觸時間僅有6秒,大部分樣品採集只發生在前三秒。

NASA小行星探測器Osiris-Rex已獲得Bennu樣本 准備將其送回地球

由於與地球上的任務控制部門的18分鍾通信延遲,該航天器基本上是自主運行的,通過Tagsam發射了一罐氣體,破壞了Bennu的表面,並迫使樣品進入手臂的收集器頭部。

10月22日拍攝的照片顯示,收集到的樣品太多,一些較大的岩石似乎沒能全部進入,將一個旨在密封容器的聚脂蓋板楔開了一部分,讓一些小塊的灰塵和卵石逃回太空。10月22日由航天器的SamCam相機拍攝的這一系列三張圖片顯示,Osiris-Rex上的取樣器頂部充滿了從Bennu表面收集的岩石和灰塵。它們還顯示,其中一些顆粒正在緩慢地逃離采樣器頭。

樣品堆放原定於11月2日進行,但NASA卻將多日程序提前到周二進行。

NASA小行星探測器Osiris-Rex已獲得Bennu樣本 准備將其送回地球

亞利桑那大學OSIRIS-REx首席研究員Dante Lauretta在一份聲明中說:「我們從Bennu收集到的豐富材料使我們加快決定偷渡成為可能。」

當航天器接近然後花了兩年時間在軌道上勘測Bennu時,很明顯這個小世界與科學家們的預期不同。團隊希望找到一些理想的沙地表面進行采樣,但事實證明,Bennu是一個瓦礫堆,地形崎嶇不平,巨石遍布。

在行動結束約24小時後,NASA分享了航天器拍攝到的第一批觸地行動圖像。Tagsam移動到位置,在氮氣的爆炸性爆發之前,它的采樣頭與Bennu的表面接觸。操作過程中掀起了大量碎片,在採集臂周圍飛舞。

當機械臂接觸到采樣點時,以每秒10厘米左右的速度下降,比走路的速度慢得多。該團隊的目標是收集Bennu表面約60克的灰塵、泥土和卵石。它在10月23日報告說,它認為Osiris-Rex收集了足夠的樣品,並移動到開始快速存放,跳過了計劃中的樣品質量測量,並取消了制動燃燒,以使航天器的加速度保持在最低限度。

「我們正在努力追趕我們自己在這里的成功,我的工作是安全返回盡可能多的Bennu樣本,」Lauretta說。

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雖然收集樣本的程序是由航天器自主完成的,但收存樣本的過程要慢得多,是一個逐步進行的過程,由任務控制部門發送指令,評估結果後再進行下一步任務。

這次任務與日本的「隼鳥號」和 “隼鳥2號 “任務一起被載入小行星探索史冊。「隼鳥號」從小行星 Itokawa上取樣並返回了少量材料,而隼鳥2號則從小行星Ryugu上取樣並返回了少量材料。

目前,OSIRIS-REx號上已經Bennu存放了樣本,該團隊將開始准備返回地球的漫長旅程,計劃於2023年9月在猶他州沙漠登陸。

來源:cnBeta