「金星生命論」未被推翻:確定大氣仍有少量磷化氫

北京時間11月19日消息,據國外媒體報道,最新數據分析表明,金星大氣中氣態磷化氫的跡象現已消減很多,但是它們仍然存在,這意味着金星大氣潛在神秘生命的可能性並未完全被推翻。今年9月,一支國際天文學家小組報道發現金星大氣層中存在磷化氫,該發現被視為一種潛在的生命標志,很快成為一則頭條科學新聞。

「金星生命論」未被推翻:確定大氣仍有少量磷化氫

長期以來,科學家認為金星擁有密集、酸性大氣層,並不適宜生命存活,但最新研究對該理論提出了置疑,科學家在金星大氣層中發現磷化氫氣體,該跡象被認為是生命體存在的重要依據。

隨後又有幾項研究對他們的觀察和結論提出質疑,認為發現的磷化氫並非證實金星潛在生命的確鑿證據。目前,該研究小組重新分析部分觀測數據,指出最初使用的數據存在操作誤差,同時,他們確認了觀測數據中存在磷化氫信號,但這比之前的信號更微弱。

該項研究是解決數十年來關於金星最激動人心的爭論的重要一步,美國威斯康星大學行星科學家桑賈伊·利馬耶(Sanjay Limaye)說:「為此我等待了一輩子!」對他而言,這場科學辯論對探索金星之謎增添了活力。

他們的再分析過程是基於阿塔卡馬大毫米/亞毫米陣列(ALMA)望遠鏡的觀測結果,結論顯示金星大氣中的磷化氫平均含量是十億分之一,大約是之前估值的七分之一。與他們最初的報告不同,科學家現將他們勘測的金星磷化氫現象描述為「試探性發現」。

這是該研究小組首次公開回應過去兩個月科學界針對他們的批判性評論,西南研究所行星科學家鮑勃·格林姆(Bob Grimm)未參與這項磷化氫研究,他說:「該項科學再分析過程非常有意義。」目前,研究人員更傾向於展開更多研究進行驗證,收集一定的證據,要麼證實該現象的真實性,要麼反駁該結論。

關注焦點

在今年9月份的研究報告中,研究小組使用ALMA望遠鏡和麥克斯韋望遠鏡(JCMT)的觀測數據獲得此項發現,該研究小組負責人、英國加的夫大學天文學家簡·格里夫斯(Jane Greaves)稱,我和同事們重新分析該研究結果,因為原始ALMA數據中可能含有影響結論的不真實信號。11月16日,研究人員公布了ALMA望遠鏡的修正數據,而格里夫斯展開最新分析,並將相關結果進行公布。

依據格里夫斯和她同事的觀點,ALMA數據表明金星大氣存在磷化氫的光譜特徵,這是一種由一個磷原子和三個氫原子構成的分子。他們指出,目前沒有其他化合物可以解釋這些數據。在金星大氣中發現磷化氫氣體非常令人興奮,因為地球微生物會產生磷化氫氣體,如果這個信號是真實的,而且確實是生物來源的磷化氫,那麼有可能是漂浮在金星大氣中的微生物產生的磷化氫氣體。但也有可能存在非生物來源的磷化氫,目前科學家還無法確定。為了確定這兩種情況是否正確,研究人員首先需要確認磷化氫的存在。

在對最初研究的一項批判性討論中,研究人員指出,報告中的磷化氫信號可能真的來自二氧化硫,該氣體在金星大氣中很常見,但並不是由金星大氣生命產生的。格里夫斯和她的研究小組在最新報告中反駁稱,依據他們使用的第二個望遠鏡——麥克斯韋望遠鏡(JCMT)收集數據中呈現的磷化氫跡象,認為磷化氫不太可能是非生物來源。其他批判性觀點聚焦於從復雜數據中提取磷化氫信號的難度上。

研究人員重新分析發現,金星大氣中磷化氫濃度偶爾會達到十億分之五的峰值,格里夫斯稱,這意味着地球上不同區域,甲烷含量可能隨着時間推移而增減,這種情況類似於火星上出現的甲烷峰值。

另一項新的證據支持金星大氣存在磷化氫氣體,受到格里夫斯研究報告的啟發,美國加州州立理工大學波莫納分校生化學家拉凱什·莫臥(Rakesh Mogul)帶領一支研究小組,近期研究分析了美國宇航局1978年「開拓者-金星」任務的勘測數據,檢測發現一磷化合物,可能是磷化氫或者甚至基於磷的分子。據悉,「開拓者-金星」任務發射一艘宇宙飛船在金星大氣中展開勘測探索,用於測量在降落過程中雲層的化學成分。11月17日,莫臥在研究會議上指出,我們認為幾十年前「開拓者-金星」任務勘測到金星大氣中最簡單氣體就是磷化氫。

仍在探索中

金星大氣磷化氫氣體從何而來仍是一個謎團,幾位科學家在研討會議上稱,即使磷化氫氣體濃度僅是十億分之一的等級,也無法通過金星表面火山噴發或者大氣閃電現象進行解釋。但有可能磷基化合物可能是地質過程形成的,然後轉化為其他化學物質,例如:磷化氫,之後上升至金星大氣層。

目前唯一環繞金星運行的航天器是日本「曉(Akatsuki)」探測器,其可能攜帶尋找磷化氫的儀器。與此同時,格里夫斯和其他研究人員正在申請更多的陸基望遠鏡勘測,其中包括ALMA望遠鏡。

行星科學研究所天體生物學家大衛·格林斯彭(David Grinspoon)說:「研究人員正在調查金星的其他特徵,而不僅僅是大氣中磷化氫含量,我們有1001個理由重新觀測金星,如果進一步觀察發現大氣磷化氫『消失』,我們仍有1000個理由研究分析這顆神秘星球!」

來源:cnBeta