研究將恐懼反應神經元確定為潛在的焦慮治療靶點

據外媒New Atlas報道,北卡羅來納大學(UNC)醫學院的研究人員在小鼠大腦中發現了一組神經元,它們似乎控制着對恐懼的生理反應,如心悸和瞳孔放大。在小鼠身上的測試表明,這個區域可能是治療焦慮症的新藥物靶點。

研究將恐懼反應神經元確定為潛在的焦慮治療靶點

焦慮在進化過程中扮演着重要的角色,在面對迫在眉睫的危險時,會激活戰斗或逃跑的反應。但對於我們現代人來說,這種感覺往往表現為一系列的焦慮症,令人不快的生物反應與恐懼的觸發因素不成比例地產生,或持續數周、數月甚至數年。

找到抑制這種過度活動的方法可以幫助人們緩解這些症狀,但它是一個挑戰。現在,北卡羅來納大學的研究人員已經放大了一個特定的區域,認為其似乎起到了至關重要的作用。

研究將恐懼反應神經元確定為潛在的焦慮治療靶點

終紋床核(BNST)這個小區域之前被發現負責生理性恐懼反應。在BNST內,研究人員進一步放大了一組神經元,這些神經元表達了一種名為Pnoc的神經遞質基因。Pnoc此前一直被認為與疼痛敏感性和動機有關,在新的研究中,研究小組對表達它的神經元進行了成像。利用雙光子顯微鏡,研究人員觀察了小鼠中Pnoc神經元的活動,而動物正暴露在愉快或不愉快的氣味中。

研究小組觀察到,在對這兩種氣味的反應中,這些神經元會發射,小鼠的瞳孔會迅速放大–這可能是一種焦慮和獎賞反應,視情況而定。在接下來的實驗中,研究人員採取了更積極的方法。他們使用了光遺傳學,這種技術是用激光光來激活或沉默特定的細胞–在這種情況下,就是Pnoc神經元。然後他們測量了小鼠的物理反應。果然,激活Pnoc神經元會使動物的瞳孔放大,心率增加。

研究將恐懼反應神經元確定為潛在的焦慮治療靶點

接下來,讓小鼠在一個為誘導焦慮而設置的迷宮中導航。當利用光遺傳學激活動物的神經元時,它們的焦慮跡象會增加,而使用該方法使它們安靜下來則會減少這些跡象。「本質上我們發現,激活這些BNST Pnoc神經元會驅動喚醒反應,並惡化焦慮類狀態,」該研究的第一作者Jose Rodríguez-Romaguera說。

研究小組表示,這些發現表明,人腦中的Pnoc神經元可能是未來焦慮症藥物的潛在新靶點,有助於減少不愉快或過度的身體反應。

但當然,在這在人類身上進行測試之前,還需要在動物身上做更多的工作。這包括確定Pnoc神經元的亞群,這些神經元似乎對積極或消極的刺激都有不同的反應。

該研究發表在《細胞報告》雜志上。

來源:cnBeta