NASA 時隔數十年重啟登月之路,百米火箭耗資數十億美金

上世紀六七十年代,人類對太空的探索,尤其是對地球唯一的天然衛星——月球的探索,可謂是空前的高漲。但在那之後,被無數「地面上的現實」澆滅的熱情讓我們每天都能看見的月球又變得可望而不可即。

時隔數十年,美國在阿波羅計劃後終於准備「重返月球」,近日巨大的太空發射系統(SLS)和獵戶座宇宙飛船(Orion)正式亮相,離開 NASA(美國國家航空航天局)的甘迺迪航天中心的飛行器裝配大樓,前往 39B 發射台,四英里的路程運載過程耗時近十個半小時。

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▲ 圖片來自:NASA

太空飛行器與巨大的 SLS 火箭,高度達到 322 英尺(約 98.14 米)、重量為 350 萬磅(約 1587.57 噸)。從 2011 年就開始的 SLS 開發工程, 整合了 1981 年至 2011 年間運行的太空梭的主要部件,進行了硬體升級,並使用了新的工具和製造技術。但 SLS 目前不能重復使用,所以每次任務都需要新的火箭,因此每次發射成本高達 41 億美元 。

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▲ 圖片來自:NASA

這套龐大的發射裝備,將用於 NASA 的 ArtemisⅠ(阿爾忒彌斯一號)登月任務。Artemis 是美國以「在月球建立長期基地」為目標的一項載人航天計劃。並希望以此為「踏板」,藉助在月球上學到的知識進行下一個巨大飛躍:將太空人送上火星。

計劃取名 Artemis ,源於這代表阿波羅的孿生姐妹,希臘神話中的月亮女神,該計劃中會包含女性太空人與有色人種太空人。

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▲ 圖片來自:NASA

Artemis 的發射主管 Charlie Blackwell-Thompson 曾透露,NASA 可能會在 4 月初進行一系列的發射前測試,之後會審查測試數據,為 Artemis I 設定具體的目標發射日期。

即將進行的 Artemis I 任務將會是一次無人駕駛飛行,用於同時測試 SLS 和 Orion 太空飛行器,但它會帶上兩個人體模型,以了解在深空旅行中受到的輻射。Artemis II 任務會是 SLS 和 Orion 首次與機組人員進行的飛行測試。

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▲圖片來自:NASA

早前,美國前總統川普曾定下的目標是 Artemis 載人登月計劃在 2024 年將太空人送上月球。但由於種種原因,Artemis 載人登月計劃將推遲到 2025 年當中,可謂是一波三折。

NASA 局長 Bill Nelson 曾表示過往屆國會撥款不足,並且「川普政府 2024 年載人登月的目標在技術上沒有可行性。」

另外,2021 年 8 月,NASA 的總監察辦公室(OIG)發布報告稱對太空衣的開發進度進行了審計和評估,因航天服開發預計出現延期,NASA 可能無法在 2024 年 11 月前完成太空衣的製作,這會導致美國 2024 年登月目標的延遲。

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▲ 圖片來自:NASA

值得一提的是,Artemis 計劃的推遲,還與藍色起源公司、SpaceX 公司與 NASA 之間的紛爭有關。該計劃中包含的組成部分有空間發射系統(Space Launch System,也就是 SLS),獵戶座載人飛船(Orion),月球空間站和載人登月系統。

其中,載人登月系統面向商業公司進行招標,原本是想選取兩家公司,其中一家為「替補選手」,但後來由於經費等原因,NASA 於 2021 年 只選用了 SpaceX 。之後藍色起源公司向美國政府問責辦公室(GAO)提出了對 SLS 合同授予 SpaceX 的抗議,GAO 於 8 月表示認同 NASA 的獨家采購合同。

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▲ 圖片來自:NASA

在被 GAO 駁回抗議後,藍色起源公司又於 8 月下旬向聯邦索賠法院提起訴訟,11 月初,法院裁定藍色起源公司針對 NASA 就載人著陸系統選擇 SpaceX 的星艦作為目前唯一載人登月艙的訴訟無效。

登月著陸系統的合同終於塵埃落定,但由於在抗議和訴訟期間合同履行的暫停,導致項目被凍結長達 7 個月,因此不得不推遲首次載人登月時間表。Nelson 認為這是 Artemis 計劃推遲的主要原因。

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▲ Bill Nelson,圖片來自:Gettys Images

如今 Artemis I 任務已推遲至 2022 年春天,Artemis II 載人任務的目標是 2024 年 5 月,自阿波羅時代以來將太空人送到月球表面的「阿爾忒彌斯 3 號」任務預計將不早於 2025 年,屆時太空人會從月球南極開始探索工作。

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▲圖片來自:NASA

這次巨型火箭及太空飛行器的亮相可以說標志著 NASA 的太空探索進入 Artemis 時代。希望藉助這個計劃,人類向宇宙的探索也能邁入新時代。

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來源:愛范兒